Covid-19 : on est surtout contagieux les 5 premiers jours

Une nouvelle analyse confirme que la contagiosité est maximale au début de la maladie. D’où l’intérêt de mettre à l’isolement très tôt les cas détectés, qu’ils soient symptomatiques ou pas. La médecin Martine Perez fait le point.

 Aucun virus viable présent dans le nez des sujets positifs n’a pu être isolé au-delà de neuf jours.
Aucun virus viable présent dans le nez des sujets positifs n’a pu être isolé au-delà de neuf jours.  AFP/Ludovic Marin

Le virus du Covid-19 est très contagieux. La lutte contre l'épidémie, en attendant le vaccin, repose sur l'isolement des porteurs de virus et leur contact. Toute la difficulté est de les repérer dès le début. Une nouvelle enquête Britannique indique que les malades sont particulièrement susceptibles de transmettre le coronavirus dans les 5 premiers jours suivant l'apparition du premier symptôme. C'est à ce moment-là qu'il faut s'isoler et prévenir ses proches. Pour aboutir à ces conclusions qui viennent d'être publiées dans la revue « The Lancet Microbe », des chercheurs anglais ont analysé 79 études mondiales visant à cerner la période de contagiosité maximale des patients atteints de Covid-19.

Ils concluent que le virus actif est présent dans les prélèvements de nez jusqu'à neuf jours après le début des symptômes. Cependant, la quantité de virus atteint un pic dès les premiers symptômes et dans les cinq jours suivants. Par ailleurs, des fragments de virus inactifs ont encore été trouvés dans des prélèvements de nez jusqu'à 17 jours après le début des symptômes. Mais aucun virus viable n'a pu être isolé au-delà de neuf jours.

« D'autres études ont montré que les personnes infectées sont également contagieuses 48 heures avant d'avoir des symptômes », précise le professeur Bruno Hoen, infectiologue, directeur médical de l'Institut Pasteur. Attention, les personnes asymptomatiques peuvent aussi transmettre le virus. « Moins longtemps sans doute que celles qui ont des symptômes, précise-t-il. Leur contagiosité est cependant plus faible que les personnes symptomatiques, peut-être parce qu'elles ne toussent pas. »

Au final, la contagiosité commence 2 jours avant l'apparition des symptômes, soit à la fin de la période d'incubation. Celle-ci est en moyenne de 5 jours. Elle est parfois plus longue, mais 97,5 % des personnes qui développent la maladie le feront dans les 11,5 jours suivant l'exposition au virus.

La contagiosité avant les premiers symptômes complique la gestion de l'épidémie

Ces études confortent les règles d'isolement. En Grande-Bretagne les patients sont tenus de s'isoler immédiatement et pendant au moins 10 jours s'ils présentent des symptômes de Covid-19. De même pour leur entourage. En France, la durée prévue de quarantaine est de 7 jours dès les tout premiers signes, sauf si la fièvre persiste, auquel cas le patient sera confiné jusqu'à 48 heures après la fin de la fièvre. Pour une personne positive, quoique sans symptômes, la durée d'isolement est également de 7 jours à partir de la date où le test a été effectué.

La contagiosité avant les premiers symptômes, celles des porteurs de virus asymptomatiques complique singulièrement la gestion de l'épidémie. Cette contagiosité, en l'absence de tout signe, justifie la mise en œuvre des mesures barrière strictes pour tous, y compris au sein de la famille. La rigueur des mesures d'isolement des patients contaminés et de leurs contacts qu'ils aient des symptômes ou pas, est la clé du succès de la lutte contre l'épidémie. C'est ce qu'ont réalisé certains pays asiatiques comme la Chine, de manière très autoritaire, voire coercitive, mais avec une réussite indéniable.